Lo scalone miracoloso della cappella del loretto

Eretta tra il 1873 e il 1878 sui terreni dell'Accademia di Nostra Signora della Luce, una scuola femminile cattolica a Santa Fe, New Mexico, la Cappella di Loretto si distingue ancora oggi come un raro esempio di architettura neogotica in un paesaggio dominato dal Pueblo e adobe. Fu commissionato dall'arcivescovo Jean-Baptiste Lamy e progettato dall'architetto francese Antoine Mouly con l'aiuto di suo figlio, Projectus, che si diceva l'avesse modellato sulla storica Sainte-Chapelle di Parigi.

Poiché l'anziano Mouly era infermo e all'epoca stava diventando cieco, la costruzione vera e propria della cappella cadde su Projectus, che a detta di tutti fece un lavoro degno fino a quando non si ammalò di polmonite. (Secondo un altro resoconto, fu fucilato dal nipote dell'arcivescovo Lamy, che sospettava che Mouly fosse in fuga con la moglie e morì.) È qui che inizia la cosiddetta "leggenda della scala miracolosa".

La costruzione della scala miracolosa

Nonostante la morte di Mouly, i lavori principali della cappella furono completati nel 1878. I costruttori furono lasciati con un dilemma, tuttavia: non c'erano mezzi di accesso alla cantoria, poco o nessuno spazio per una scala, e nessuno aveva il minimo idea di come Mouly avesse inteso affrontare la sfida. Insoddisfatte dell'opinione prevalente che una scala dovesse bastare, le Suore di Loretto cercarono l'assistenza divina recitando una novena a San Giuseppe, patrono dei falegnami. Il nono giorno di preghiera apparve uno sconosciuto con un asino e una cassetta degli attrezzi. Ha detto che aveva bisogno di lavoro e si è offerto di costruire una scala.

Ne costruì uno lui, e la scintillante struttura interamente in legno è una meraviglia da vedere, che si eleva a spirale per 22 piedi dal pavimento al loft in due giri di 360 gradi senza alcun mezzo di supporto evidente. L'ingegnoso falegname non solo ha risolto il problema della metratura, ma così facendo ha progettato una struttura la cui bellezza ha effettivamente migliorato il fascino estetico dell'intera cappella.

Quando le suore andarono a ringraziarlo, non c'era più. Nessuno conosceva nemmeno il suo nome. "Dopo aver cercato l'uomo (e pubblicato un annuncio sul giornale locale) e non aver trovato traccia di lui", dice il sito web della Cappella Loretto, "alcuni hanno concluso che fosse San Giuseppe stesso che è venuto in risposta alle preghiere delle suore. "

Il miracolo, quindi, è duplice: primo, la scala fu costruita da uno sconosciuto senza nome - forse lo stesso San Giuseppe - che apparentemente apparve in risposta a una preghiera e scomparve altrettanto misteriosamente. E due: sebbene costruita interamente in legno senza chiodi, viti o metallo di alcun tipo - e priva di qualsiasi tipo di supporto centrale - la scala era strutturalmente solida e si trova ancora oggi.

In ogni caso, il cosiddetto miracolo della scala crolla sotto esame.

Chi l'ha costruito davvero?

Oggetto di dicerie e leggende per oltre cento anni, l'enigma dell'identità del falegname è stato finalmente risolto alla fine degli anni '1990 da Mary Jean Straw Cook, autrice di Loretto: The Sisters and Their Santa Fe Chapel (2002: Museum of New Mexico Press ). Si chiamava Francois-Jean "Frenchy" Rochas, un esperto falegname emigrato dalla Francia nel 1880 e arrivato a Santa Fe proprio nel periodo in cui fu costruita la scala. Oltre alle prove che collegavano Rochas a un altro imprenditore francese che lavorava alla cappella, Cook trovò un avviso di morte del 1895 nel New Mexican che nominava esplicitamente Rochas come il costruttore della "bella scalinata nella cappella Loretto".

Ciò dimostra che all'epoca l'identità del falegname non era un mistero per i residenti di Santa Fe. Ad un certo punto, presumibilmente dopo la morte degli ultimi membri rimasti della generazione di Santa Feans che assistettero in prima persona alla costruzione della Cappella Loretto, il contributo di Rocha alla Cappella Loretto svanì dalla memoria e la storia lasciò il posto alla leggenda.

Quanto al mistero dell'origine del legno utilizzato nella costruzione della scala, Cook teorizza che sia stato importato dalla Francia - in effetti, l'intera scala potrebbe essere stata costruita dall'inizio alla fine in Francia e spedita intatta in America.

Cosa lo trattiene?

Come spiega lo scettico autore Joe Nickell nel suo articolo "Helix to Heaven", non c'è niente di misterioso, tanto meno miracoloso, nel design della scala. Per cominciare, sebbene abbia effettivamente resistito alla prova del tempo e non sia mai crollato negli oltre 125 anni della sua esistenza, l'integrità della struttura è stata a lungo in discussione e l'uso pubblico delle scale è stato vietato dagli anni '1970.

Nonostante la mancanza di una colonna centrale, la scala beneficia di un sostegno centrale sotto forma di una traversa interna (una delle due travi a spirale verso l'alto a cui sono attaccati i gradini) il cui raggio di curvatura è così stretto da funzionare come "un palo quasi solido ", nelle parole di un tecnologo del legno citato da Nickell. Inoltre, la traversa esterna è fissata a un pilastro adiacente tramite una staffa di ferro, fornendo un supporto strutturale extra. Questo fatto sembra essere passato inosservato a chi sceglie di sottolineare i "misteri" della scala.

Al posto dei chiodi, Rochas ha montato la scala insieme a tasselli o pioli di legno, una tecnica non rara usata ancora oggi da alcuni falegnami. Lungi dall'indebolire una struttura, l'uso di pioli di legno può effettivamente rafforzare i giunti critici perché, a differenza dei chiodi o delle viti di ferro, i pioli si espandono e si contraggono al variare delle condizioni atmosferiche alla stessa velocità del legno circostante.

Chiamatela una meraviglia, chiamatela un'opera ingegneristica ispirata, chiamatela un trionfo estetico: la scala a chiocciola della Cappella di Loretto è un'opera di bellezza e merita il suo status di attrazione turistica internazionale. La parola "miracolo", tuttavia, è applicata in modo errato.

Fonti e ulteriori letture

  • Storia, leggenda, letteratura si uniscono a Santa Fe, Baltimore Sun / Augusta Chronicle, 9 novembre 1996