La leggenda del leone nero

Nel 2012, l'immagine di un leone nero, o quello che sembrava essere uno, è diventata virale online. Ma come altre sensazioni di Internet, le persone hanno presto iniziato a chiedersi se i leoni neri esistessero davvero. A differenza di altre leggende metropolitane, la verità dietro questa storia è abbastanza semplice.

Nozioni di base sul leone

I leoni sono stati trovati una volta in Africa, Asia ed Europa meridionale, ma secoli di caccia e invasione umana hanno ridotto le popolazioni selvatiche nell'Africa subsahariana e in una piccola parte dell'India. I leoni possono pesare ovunque da 275 a 550 libbre e possono correre fino a 35 mph. Tra i tanti grandi felini del mondo, solo la tigre siberiana è più grande del leone.

I leoni sono mammiferi sociali che vivono in gruppi chiamati orgoglio. Di solito sono costituiti da un maschio e da cinque a 15 femmine. I leoni maschi hanno una grande criniera di pelo che circonda la testa e le spalle e un ciuffo di pelo all'estremità della coda. I leoni maschi e femmine sono in genere di colore da dorato a fulvo, sebbene la criniera di un maschio possa variare dal rosso al marrone scuro.

Secondo il Global White Lion Protection Trust, i leoni bianchi sono un'anomalia genetica unica nella regione di Timbavati in Sud Africa. Sono considerati "tecnicamente estinti" in natura a causa della caccia eccessiva e sono in corso sforzi per preservare i pochi rimasti.

Esistono i leoni neri?

Bello come può sembrare un leone nero, una tale creatura in realtà non esiste. L'immagine che è diventata virale è una bufala ammessa, creata manipolando la tavolozza dei colori di un'immagine di un leone bianco (che esiste) fotografata al Cango Wildlife Ranch di Oudtshoorn, in Sud Africa. Voilà, leone tutto nero. Puoi trovare altri esempi di foto di leoni manipolate sul blog dello zoologo Karl Shuker.

Il melanismo è una rara condizione congenita che comporta un aumento anormale della quantità di pigmento scuro (melanina) naturalmente presente in un dato organismo. La maggior parte delle forme di vita, inclusi i microrganismi, ha una certa quantità di melanina presente nei loro corpi. Una diminuzione anormale della quantità di melanina normalmente presente in un organismo provoca la condizione opposta, l'albinismo.

Tra i mammiferi in cui è stato osservato il melanismo ci sono scoiattoli, lupi, leopardi e giaguari. Una curiosità interessante è che il termine "pantera nera" non si riferisce a una specie distinta di grande felino come molti pensano, ma piuttosto a leopardi melanici in Asia e Africa e pantere nell'America centrale e meridionale.

Sebbene teoricamente possa esistere un leone completamente nero o melanico, non ci sono stati avvistamenti documentati di un tale animale. Tuttavia, è possibile trovare rapporti aneddotici. Uno dei migliori è nel libro del 1987 del naturalista George Adamson, "My Pride and Joy". In quel libro, Adamson scrive di un esemplare "quasi interamente nero" avvistato in Tanzania.

Sarah Hartwell di MessyBeast.com, un blog entusiasta sui grandi felini, riferisce che nel 2008 diversi grandi leoni neri sarebbero stati visti vagare per le strade di notte nella township di Matsulu vicino a Mpumalanga, in Sud Africa, ma i funzionari del governo non hanno trovato prove a sostegno delle voci e concluse che i residenti probabilmente scambiavano i leoni con segni marrone scuro per quelli neri nell'oscurità.

Altro sulle immagini false

Le persone hanno creato e condiviso immagini ritoccate da quando la fotografia è stata inventata per la prima volta nel 1800. L'ascesa della fotografia digitale e dei software di fotoritocco negli anni '1990, insieme alla diffusione esplosiva di Internet, ha solo reso più facile la creazione di sensazioni virali. Infatti, il Metropolitan Museum of Art di New York City ha dedicato una grande mostra all '"arte" dell'immagine falsa nel 2012.

L'immagine del leone nero che è diventata virale quello stesso anno è solo un esempio delle sensazioni di animali su Internet. Un'immagine che presumibilmente documenta un pesce dal naso di maiale che "sa di pancetta" è circolata dal 2013. E ancora un'altra immagine virale (o meglio, insieme di immagini) presumibilmente documentava un cobra con ovunque da tre a sette teste. Un serpente delle dimensioni di un semirimorchio presumibilmente catturato e ucciso nel Mar Rosso appare in un'altra serie di immagini virali. Tutte queste immagini "vere" sono bufale.