La geologia del monte Everest

La catena himalayana, sormontata dal Monte Everest di 29,035 piedi, la montagna più alta del mondo, è una delle caratteristiche geografiche più grandi e distinte sulla superficie terrestre. La gamma, che corre da nord-ovest a sud-est, si estende per 1,400 miglia; varia tra 140 miglia e 200 miglia di larghezza; attraversa o confina con cinque diversi paesi: India, Nepal, Pakistan, Bhutan e Repubblica popolare cinese; è la madre di tre fiumi principali: l'Indo, il Gange e lo Tsampo-Bramhaputra; e vanta oltre 100 montagne che superano i 23,600 piedi.

Formazione dell'himalaya

Geologicamente parlando, l'Himalaya e il Monte Everest sono relativamente giovani. Hanno iniziato a formarsi oltre 65 milioni di anni fa, quando due delle grandi placche crostali della terra, la placca eurasiatica e la placca indo-australiana, entrarono in collisione. Il subcontinente indiano si è spostato verso nord-est, schiantandosi in Asia, piegando e spingendo i confini della placca fino a quando l'Himalaya non superò le cinque miglia di altezza. La placca indiana, avanzando di circa 1.7 pollici all'anno, viene lentamente spinta sotto o subdotta dalla placca eurasiatica, che si rifiuta ostinatamente di muoversi. Di conseguenza, l'Himalaya e l'altopiano tibetano continuano a salire di circa 5-10 millimetri ogni anno. I geologi stimano che l'India continuerà a spostarsi verso nord per quasi mille miglia nei prossimi 10 milioni di anni.

Formazione di vette e fossili

Quando due placche crostali si scontrano, la roccia più pesante viene spinta indietro nel mantello terrestre nel punto di contatto. Nel frattempo, rocce più leggere come calcare e arenaria vengono spinte verso l'alto per formare le montagne imponenti. In cima alle vette più alte, come quella del Monte Everest, è possibile trovare fossili di creature marine e conchiglie di 400 milioni di anni fa che si sono depositati sul fondo di mari tropicali poco profondi. Ora i fossili sono esposti sul tetto del mondo, a oltre 25,000 piedi sul livello del mare.

Calcare marino

La vetta del Monte Everest è costituita da rocce che un tempo erano sommerse sotto il Mar Tetide, una via d'acqua aperta che esisteva tra il subcontinente indiano e l'Asia oltre 400 milioni di anni fa. Per il grande scrittore di natura John McPhee, questo è il fatto più significativo sulla montagna:

Quando gli alpinisti nel 1953 piantarono le loro bandiere sulla montagna più alta, le misero nella neve sugli scheletri di creature che avevano vissuto nel caldo e limpido oceano che l'India, spostandosi a nord, oscurò. Forse fino a ventimila piedi sotto il fondo del mare, i resti scheletrici si erano trasformati in roccia. Questo fatto è un trattato in sé sui movimenti della superficie della terra. Se per qualche fiat dovessi limitare tutto questo scritto a una frase, questa è quella che sceglierei: La vetta del Monte. L'Everest è un calcare marino.

Strati sedimentari

Gli strati di roccia sedimentaria trovati sul Monte Everest includono calcare, marmo, scisto e pelite; sotto di loro ci sono rocce più antiche tra cui granito, intrusioni di pegmatite e gneiss, una roccia metamorfica. Le formazioni superiori del Monte Everest e del vicino Lhotse sono piene di fossili marini.

Principali formazioni rocciose

Il monte Everest è composto da tre distinte formazioni rocciose. Dalla base della montagna alla vetta, sono: la Formazione Rongbuk; la North Col Formation; e la Formazione Qomolangma. Queste unità rocciose sono separate da faglie a basso angolo, che costringono ciascuna a superare la successiva in uno schema a zig-zag.

La formazione Rongbuk comprende le rocce del seminterrato sotto il Monte Everest. La roccia metamorfica comprende scisto e gneiss, una roccia finemente fasciata. Intrusi tra questi vecchi letti di roccia ci sono grandi soglie di granito e dighe di pegmatite dove il magma fuso scorreva nelle fessure e si solidificava.

La complessa North Col Formation, che inizia a circa 4.3 miglia sulla montagna, è divisa in diverse sezioni distinte. La sezione superiore è la famosa banda gialla, una banda di roccia di marmo giallo-marrone, fillite con muscovite e biotite, e semischista, una roccia sedimentaria leggermente metamorfizzata. La fascia contiene anche fossili di ossicini crinoidi, organismi marini con scheletri. Sotto la fascia gialla si alternano strati di marmo, scisto e fillite. La sezione inferiore è composta da vari scisti fatti di calcare metamorfizzato, arenaria e fango. In fondo alla formazione si trova il distaccamento del Lhotse, una faglia di spinta che divide la Formazione del Colle Nord dalla sottostante Formazione Rongbuk.

La formazione di Qomolangma, la sezione più alta di roccia sulla piramide sommitale del Monte Everest, è composta da strati di calcare di età ordoviciana, dolomite ricristallizzata, siltite e lamine. La formazione inizia a circa 5.3 miglia su per la montagna in una zona di faglia sopra la North Col Formation e termina alla vetta. Gli strati superiori hanno molti fossili marini, inclusi trilobiti, crinoidi e ostracodi. Uno strato di 150 piedi nella parte inferiore della piramide sommitale contiene i resti di microrganismi, compresi i cianobatteri depositati in acque poco profonde e calde.