Keith whitley: la sua vita e la sua musica

Keith Whitley era sulla buona strada per diventare una superstar country autentica al momento della sua morte prematura nel 1989. È diventato famoso negli anni '1980 grazie alla sua voce da baritono setosa che ha colpito un accordo con gli ascoltatori, e continua a influenzare un intero generazione di intrattenitori decenni dopo la sua morte. 

Whitley faceva parte del movimento country neotradizionale. La sua versatilità come interprete gli ha permesso di cantare con disinvoltura ballate morbide e brani hard honky tonk, mettendolo in buona compagnia con altri cantanti country degli anni '80 e neo-tradizionalisti come George Strait, Ricky Van Shelton e Randy Travis. 

I primi anni di vita di Whitley

Jackie Keith Whitley è nata il 1 luglio 1955 ed è cresciuta a Sandy Hook, nel Kentucky. Ha iniziato a cantare da bambino e aveva imparato a suonare la chitarra all'età di otto anni. Entro un anno cantava in una stazione radio di Charleston, West Virginia. Ha formato il suo primo gruppo, una band bluegrass, all'età di 13 anni.

Pochi anni dopo, ha formato i Lonesome Mountain Boys con l'amico Ricky Skaggs. Suonavano principalmente canzoni di Stanley Brothers e nel tempo hanno costruito una base di fan locali. Non sapevano che sarebbero finiti a giocare con il loro idolo.

I ragazzi della montagna del clinch

Ralph Stanley stava cercando di rimettere insieme la sua band nel 1969 dopo la morte di suo fratello e compagno di band, Carter. Ha chiesto a Whitley e Skaggs di unirsi al suo gruppo, i Clinch Mountain Boys. Whitley e Skaggs accettarono l'offerta e iniziarono ad apparire con la band l'anno successivo. Whitley si esibì con i Clinch Mountain Boys per i due anni successivi e registrarono sette album, tra cui Crying From the Cross, che fu nominato Bluegrass Album of the Year nel 1971.

Whitley lasciò il gruppo nel 1973 e trascorse gli anni successivi saltellando di band in band, solo per tornare ai Clinch Mountain Boys nel 1975. Rimase con loro per altri due anni. Pubblicarono ben cinque nuovi album, poi Whitley lasciò il gruppo una seconda volta nel 1978 per unirsi alla New South, la JD Crowe's Band. Il gruppo ha unito bluegrass e country e ha pubblicato tre album tra il 1978 e il 1982.

La carriera da solista di Whitley

Whitley lasciò il New South nel 1982 e si trasferì a Nashville, nel Tennessee, nel 1983, nella speranza di avviare una carriera da solista. Ha firmato con la RCA Records e ha pubblicato il suo primo lavoro da solista, l'EP Hard Act to Follow, nel 1984. L'EP pesante non era un'introduzione ideale, ma ha seguito nel 1985 con LA a Miami. Il suo album di debutto è stato senza dubbio la sua svolta e ha generato il singolo numero 14 "Miami, My Amy" e le prime 10 hit "Ten Feet Away", "Homecoming '63" e "Hard Livin '". Ha sposato la star del paese Lorrie Morgan l'anno successivo. 

Da LA a Miami è stato un enorme successo, ma Whitley non era un fan del suono eccessivamente raffinato dell'album. Ha registrato il suo terzo lavoro da solista nel 1987, ma ha pensato che suonasse esagerato quanto la sua ultima pubblicazione e ha convinto la sua etichetta ad accantonarlo.

Whitley ha poi collaborato con un nuovo produttore, Garth Fundis, e i due hanno creato Don't Close Your Eyes del 1988. Ha prodotto tre singoli di successo al numero 1 di fila: "Don't Close Your Eyes", "When You Say Nothing at All" e "I Wonder Do You Think of Me".

La morte di Whitley

Don't Close Your Eyes è stato un enorme successo commerciale che ha consolidato la reputazione di Whitley come uno dei volti nuovi più promettenti del paese, ma le cose non erano così promettenti dietro le quinte.

Whitley soffriva di un grave caso di alcolismo. Era stato un alcolizzato per gran parte della sua vita. Ha iniziato a bere da adolescente ai suoi spettacoli bluegrass e ha fatto lo yo-yo con sobrietà per anni. Soffriva anche di depressione, il che rendeva ancora più difficile smettere. Whitley nascose la sua abitudine bevendo da solo. La moglie Lorrie Morgan aveva tentato e fallito molte volte di farlo tornare sobrio. Il suo alcolismo era così grave che Morgan legava loro le gambe di notte così lei avrebbe saputo se avesse cercato di alzarsi dal letto per bere.

Whitley morì il 9 maggio 1989 a Nashville dopo un fine settimana di festa. Aveva 33 anni. La sua causa ufficiale di morte è l'avvelenamento da alcol. Il suo livello di alcol nel sangue era dello 47%, più di sei volte l'attuale limite legale dello stato dello 08%.

La sua carriera postuma

La carriera di Whitley è durata a lungo oltre la sua morte prematura. Aveva appena terminato il suo quarto album in studio, I Wonder Do You Think of Me, al momento della sua morte. L'album è stato pubblicato tre mesi dopo la sua morte e ha prodotto i successi "I Wonder Do You Think of Me" e "It Ain't Nothin '", portando la sua serie di singoli al numero 1 a cinque.

Greatest Hits seguì nel 1990 e raggiunse il numero 5 nella classifica Billboard Top Country Albums e divenne disco di platino. L'album include le nuove canzoni "Tell Lorrie I Love Her", che Whitley ha scritto e registrato a casa sua, e "'Til a Tear Becomes a Rose", un duetto con Morgan. Morgan ha ottenuto il controllo dell'omonimo di suo marito dopo la sua morte e ha registrato la sua voce insieme alla sua per la traccia. È stato pubblicato come singolo, ha raggiunto la posizione numero 13 e ha fatto guadagnare a Morgan e al suo defunto marito un CMA Award del 1990 per la migliore collaborazione vocale.

La RCA pubblicò poi Kentucky Bluebird, una compilation di performance e materiale inedito dei tempi di Whitley con i Clinch Mountain Boys. Nel 1994, Morgan organizzò molti dei più grandi nomi del country e del bluegrass per registrare Keith Whitley: A Tribute Album. L'album include le esibizioni di Ricky Skaggs, Alan Jackson e Alison Krauss, e Union Station, oltre a quattro brani inediti registrati da Whitley nel 1987. Wherever You Are Tonight è stato pubblicato nel 1995, prodotto da Morgan, e contiene demo restaurate.

Negli ultimi dieci anni si vocifera che diversi progetti cinematografici sulla vita di Whitley fossero in lavorazione, anche se nulla è stato verificato.