Cos’è la superstizione?

In generale, la superstizione è una credenza nel soprannaturale, vale a dire una credenza nell'esistenza di forze o entità che non sono conformi alle leggi della natura o ad una comprensione scientifica dell'universo.

Esempi di superstizioni includono:

  • fede nella magia (p. es., incantesimi e maledizioni)
  • fede nei presagi (buoni o cattivi)
  • credere negli incantesimi e nei rituali portafortuna (un penny fortunato, gettare il sale sulle spalle per evitare la "sfortuna" sostenuta dal rovesciarlo)
  • fede nella divinazione (predizione del futuro e profezia)
  • credenza nell'astrologia (cioè che i nostri destini sono determinati dalle posizioni delle stelle e dei pianeti)
  • credenza nei fantasmi o in un mondo spirituale al di là di ciò che può essere spiegato dalla scienza

Una delle superstizioni più note del mondo occidentale è la convinzione che venerdì 13 sia sfortunato. È istruttivo notare che in altre culture il numero 13 non è considerato particolarmente presagio. I numeri che sono minacciosi o scoraggianti in altre culture includono:

  • 4, che in Cina suona come la parola per "morte"
  • 9, che in Giappone suona simile alla parola "tortura" o "sofferenza"
  • 39, che in Afghanistan si traduce in morda-gow, che significa "mucca morta" ma anche slang per "magnaccia"

Etimologia della superstizione

La parola "superstizione" deriva dal latino super-stare, di solito tradotto come "stare in piedi", ma c'è qualche disaccordo su come interpretare correttamente il suo significato inteso. Alcuni sostengono che originariamente significasse "stare su" qualcosa con stupore, ma è stato anche suggerito che significasse "sopravvivere" o "persistere", come nella persistenza di credenze irrazionali. Tuttavia, altri dicono che significava qualcosa come eccessivo zelo o estremismo nelle proprie credenze o pratiche religiose.

Diversi autori romani, tra cui Livio, Ovidio e Cicerone, usarono il termine in quest'ultimo senso, distinguendolo da religio, che significa una credenza religiosa propria o ragionevole. Una distinzione simile è stata impiegata nei tempi moderni da scrittori come Raymond Lamont Brown, che ha scritto, 

"La superstizione è una credenza, o sistema di credenze, in base alla quale la venerazione quasi religiosa è collegata a cose per lo più secolari; una parodia della fede religiosa in cui si crede in una connessione occulta o magica".

Magia contro religione

Altri pensatori classificano la religione stessa come un tipo di credenza superstiziosa.

"Uno dei significati di superstizione nel dizionario inglese di Oxford è una credenza che è infondata o irrazionale", ha detto il biologo Jerry Coyne. "Dal momento che considero tutte le credenze religiose infondate e irrazionali, considero la religione una superstizione. È sicuramente la forma più diffusa di superstizione perché la stragrande maggioranza delle persone sulla Terra sono credenti".

La parola "irrazionale" è spesso applicata a credenze superstiziose, ma in determinate condizioni, superstizione e razionalità potrebbero non essere così incompatibili. Ciò che una persona crede di razionale o ragionevole può essere deciso solo nel quadro della conoscenza a sua disposizione, che potrebbe essere insufficiente per fornire un'alternativa scientifica alle spiegazioni soprannaturali. Questo è un punto su cui l'autore di fantascienza Arthur C. Clarke ha toccato quando ha scritto: "Qualsiasi tecnologia sufficientemente avanzata è indistinguibile dalla magia".