Come il jazz ha contribuito ad alimentare il movimento per i diritti civili

A partire dall'era del bebop, il jazz ha smesso di soddisfare il pubblico popolare e invece è diventato esclusivamente dedicato alla musica e ai musicisti che lo suonavano. Da allora, il jazz è stato simbolicamente legato al movimento per i diritti civili.

La musica, che piaceva sia ai bianchi che ai neri, forniva una cultura in cui il collettivo e l'individuo erano inestricabili. Era uno spazio in cui una persona veniva giudicata solo in base alle sue capacità, e non in base alla razza o ad altri fattori irrilevanti. "Il jazz", scrive Stanley Crouch, "prediceva il movimento per i diritti civili più di ogni altra arte in America".

Non solo la musica jazz stessa era un'analogia con gli ideali del movimento per i diritti civili, ma anche i musicisti jazz si occuparono da soli della causa. Usando la loro celebrità e la loro musica, i musicisti hanno promosso l'uguaglianza razziale e la giustizia sociale. Di seguito sono riportati solo alcuni casi in cui musicisti jazz si sono espressi per i diritti civili.

Louis Armstrong

Sebbene a volte criticato da attivisti e musicisti neri per aver interpretato uno stereotipo dello "zio Tom" esibendosi principalmente per un pubblico bianco, Louis Armstrong aveva spesso un modo sottile di affrontare le questioni razziali. Nel 1929 registrò "(What Did I Do To Be So) Black and Blue?", Una canzone di un popolare musical. Il testo include la frase:

Il mio unico peccato
È nella mia pelle
Cosa ho fatto
Per essere così nero e blu?

I testi, fuori dal contesto dello spettacolo e cantati da un artista nero in quel periodo, erano un commento rischioso e pesante.

Armstrong divenne un ambasciatore culturale per gli Stati Uniti durante la Guerra Fredda, esibendosi in jazz in tutto il mondo. In risposta alle crescenti turbolenze che turbinano intorno alla desegregazione delle scuole pubbliche, Armstrong è stato apertamente critico nei confronti del suo paese. Dopo la crisi di Little Rock del 1957, durante la quale la Guardia Nazionale ha impedito a nove studenti neri di entrare in una scuola superiore, Armstrong ha cancellato un tour in Unione Sovietica e ha detto pubblicamente, "il modo in cui tratta la mia gente nel sud, il governo può andare all'inferno. "

Billie holiday

Billie Holiday ha incorporato la canzone "Strange Fruit" nella sua scaletta nel 1939. Adattato da una poesia di un insegnante di una scuola superiore di New York, "Strange Fruit" è stato ispirato dal linciaggio del 1930 di due neri, Thomas Shipp e Abram Smith. Accosta l'immagine orribile di corpi neri appesi agli alberi con una descrizione dell'idilliaco sud. Holiday ha trasmesso la canzone notte dopo notte, spesso sopraffatta dall'emozione, facendola diventare un inno dei primi movimenti per i diritti civili.

I testi di "Strange Fruit" includono: 

Gli alberi del sud portano strani frutti,
Sangue sulle foglie e sangue alla radice,
Corpi neri che oscillano nella brezza del sud,
Strani frutti appesi ai pioppi. Scena pastorale del galante sud,
Gli occhi sporgenti e la bocca contorta,
Profumo di magnolie, dolce e fresco,
Poi l'improvviso odore di carne bruciata.

Benny Goodman

Benny Goodman, un preminente bandleader e clarinettista bianco, è stato il primo ad assumere un musicista nero per far parte del suo ensemble. Nel 1935, fece del pianista Teddy Wilson un membro del suo trio. Un anno dopo, ha aggiunto il vibrafonista Lionel Hampton alla formazione, che includeva anche il batterista Gene Krupa. Questi passaggi hanno contribuito a spingere per l'integrazione razziale nel jazz, che in precedenza non era solo un tabù, ma anche illegale in alcuni stati.

Goodman ha usato la sua fama per diffondere l'apprezzamento per la musica nera. Negli anni '1920 e '30, molte orchestre che si commercializzavano come gruppi jazz erano costituite solo da musicisti bianchi. Tali orchestre suonavano anche uno stile musicale sdolcinato che attingeva solo con parsimonia alla musica che suonavano le band black jazz. Nel 1934, quando Goodman iniziò uno spettacolo settimanale sulla radio NBC chiamato "Let's Dance", acquistò arrangiamenti di Fletcher Henderson, un importante bandleader nero. Le sue emozionanti esibizioni radiofoniche della musica di Henderson hanno portato la consapevolezza del jazz da parte di musicisti neri a un pubblico ampio e principalmente bianco.

Duke ellington

L'impegno di Duke Ellington nel movimento per i diritti civili era complicato. Molti pensavano che un uomo di colore di tale stima dovesse essere più schietto, ma Ellington spesso scelse di rimanere in silenzio sulla questione. Si rifiutò persino di partecipare alla marcia del 1963 di Martin Luther King su Washington, DC

Tuttavia, Ellington ha affrontato il pregiudizio in modi sottili. I suoi contratti stabilivano sempre che non avrebbe suonato davanti a un pubblico separato. Quando era in tournée nel sud a metà degli anni '1930 con la sua orchestra, noleggiava tre vagoni in cui l'intera band viaggiava, mangiava e dormiva. In questo modo, ha evitato la comprensione delle leggi di Jim Crow e ha ordinato il rispetto per la sua band e la musica.

La stessa musica di Ellington alimentava l'orgoglio nero. Si riferiva al jazz come "musica classica afroamericana" e si sforzava di trasmettere l'esperienza dei neri in America. Era una figura del Rinascimento di Harlem, un movimento artistico e intellettuale che celebrava l'identità nera. Nel 1941, compose la colonna sonora del musical "Jump for Joy", che sfidava la tradizionale rappresentazione dei neri nell'industria dell'intrattenimento. Nel 1943 compose anche “Black, Brown, and Beige” per raccontare la storia dei neri americani attraverso la musica.

Max roach

Un innovatore della batteria bebop, Max Roach è stato anche un attivista schietto. Negli anni '1960 ha registrato We Insist! Freedom Now Suite (1960), con la moglie dell'epoca e la collega attivista Abbey Lincoln. Il titolo dell'opera rappresenta il fervore accresciuto che gli anni '60 hanno portato al movimento per i diritti civili quando le proteste, le contro-proteste e la violenza aumentavano.

Roach registrò altri due album che si concentrarono sui diritti civili: Speak Brother Speak (1962) e Lift Every Voice and Sing (1971). Continuando a registrare e ad esibirsi nei decenni successivi, Roach ha anche dedicato il suo tempo a tenere conferenze sulla giustizia sociale.

Charles mingus

Charles Mingus era noto per essere arrabbiato e schietto sul palco dell'orchestra. Un'espressione della sua rabbia era certamente giustificata, ed è arrivata in risposta all'incidente di Little Rock Nine del 1957 in Arkansas, quando il governatore Orval Faubus ha usato la Guardia Nazionale per impedire agli studenti neri di entrare in una scuola superiore pubblica appena desegregata.

Mingus ha mostrato la sua indignazione per l'evento componendo un pezzo intitolato "Favole di Faubus". I testi, che ha scritto anche lui, offrono alcune delle critiche più sfacciate e aspre degli atteggiamenti di Jim Crow in tutto l'attivismo jazz.

Testi di "Favole di Faubus": 

Oh, Signore, non lasciare che ci sparino!
Oh, Signore, non lasciare che ci pugnalino!
Oh, Signore, non lasciarci catramare e piumare!
Oh, Signore, niente più svastiche!
Oh, Signore, non più Ku Klux Klan! Chiamami qualcuno che è ridicolo, Danny.
Governatore Faubus!
Perché è così malato e ridicolo?
Non permetterà scuole integrate. Allora è uno stupido! Oh Boo!
Boo! Suprematisti nazifascisti
Boo! Ku Klux Klan (con il tuo piano Jim Crow)

"Fables of Faubus" è apparso originariamente su Mingus Ah Um (1959), anche se la Columbia Records ha trovato i testi così incendiari che hanno rifiutato di consentirne la registrazione. Nel 1960, tuttavia, Mingus registrò la canzone per Candid Records, testi e tutto, su Charles Mingus Presents Charles Mingus.

John coltrane

Pur non essendo un attivista schietto, John Coltrane era un uomo profondamente spirituale che credeva che la sua musica fosse un veicolo per il messaggio di un potere superiore. Coltrane fu attratto dal movimento per i diritti civili dopo il 1963, che fu l'anno in cui Martin Luther King tenne il suo discorso "I Have a Dream" durante il 28 agosto a Washington. È stato anche l'anno in cui i razzisti bianchi piazzarono una bomba in una chiesa di Birmingham, in Alabama, e uccisero quattro ragazze durante una funzione domenicale.

L'anno successivo, Coltrane ha suonato otto concerti di beneficenza a sostegno del Dr. King e del movimento per i diritti civili. Ha scritto una serie di canzoni dedicate alla causa, ma la sua canzone "Alabama", che è stata pubblicata su Coltrane Live at Birdland (Impulse!, 1964), è stata particolarmente avvincente, sia musicalmente che politicamente. Le note e il fraseggio delle battute di Coltrane si basano sulle parole pronunciate da Martin Luther King al servizio funebre per le ragazze che sono morte nell'attentato di Birmingham. Proprio mentre il discorso di King aumenta di intensità mentre sposta la sua attenzione dall'omicidio al più ampio movimento per i diritti civili, "Alabama" di Coltrane perde il suo umore lamentoso e sommesso per una scoppiettante ondata di energia, riflettendo la determinazione rafforzata per la giustizia.